‘Zonder geld maak je geen impact’

Door Tom Tieman op September 25, 2018

‘Zonder geld maak je geen impact’

Geen vierkante meter aan dak meer zonder zonnepanelen. Dat is de missie van Sungevity-oprichter Roebyem Anders. Na een carrière van vallen en opstaan is Anders een bevlogen ondernemer met een plan. ‘We willen de energievoorziening voor vijf miljoen mensen afhankelijk maken van zonnepanelen.’

De carrière van Roebyem Anders is er een van de lange adem, vergelijkbaar met de wereld van de duurzame energie. Haar loopbaan leidde haar langs de Wereldbank, het Institute for Environmental Studies, het International Energy Agency en BP Solar. Alles bij elkaar heeft ze een indrukwekkende carrière van ruim 25 jaar in de duurzame energiewereld op haar naam staan. Een markt die twintig jaar lang heeft stilgestaan en pas sinds vijf jaar echt in ontwikkeling is, vertelt ze. ‘De technologie bestaat al jaren, maar de prijsontwikkeling zorgt ervoor dat de markt voor zonnepanelen enorm groeit. Zonne-energie was twintig jaar geleden zo duur dat je wel gek moest zijn om erin te investeren. Nu doen we niet anders.’

Anders had zelfs Leonardo DiCaprio bereid gevonden de gong van de beurs te luiden

Na een jarenlange omzwerving over de hele wereld, richtte ze zeven jaar geleden terug in Nederland het bedrijf Zonline op. Dat werd in 2014 overgenomen door het Amerikaanse Sungevity. Er braken spannende tijden aan toen Sungevity eind 2016 naar de beurs wilde. Toen het bedrijf de gang naar de NASDAQ wist te maken – Anders had zelfs Leonardo DiCaprio bereid gevonden de gong van de beurs te luiden – gooide de verkiezing van Donald Trump roet in het eten.

‘Een groep belangrijke investeerders werd behoorlijk zenuwachtig toen Trump klimaatontkenners op belangrijke posten ging benoemen. Uiteindelijk haakten ze af waardoor we in de cashproblemen kwamen’, vertelt Anders. De Amerikaanse Sungevity tak belandde in zwaar weer en maakte uiteindelijk een doorstart, gesteund door een private equity club.

Maar wel met een prijs. Van de 1400 werknemers waren er aan het einde van de tunnel nog maar 200 in dienst.  Gelukkig bleef Anders’ Sungevity International, waarvan het hoofdkantoor in Amsterdam is gevestigd, deze ellende bespaard. De internationale tak ging verder onder de vleugels van Engie.

Andere tijden
Intussen zijn de tijden veranderd. De Nederlandse markt loopt als een tierelier en groeit momenteel zelfs zo hard dat Sungevity soms moeite heeft het tempo bij te houden. ‘Dat klinkt als een luxeprobleem’, zegt Anders. ‘Maar wij onderscheiden ons door customer experience. Soms duurt het wat langer om de panelen te installeren. Dus dat is iets waar we nu hard aan werken.

Verder kijken we nu vooral naar wat er gaat gebeuren met de handelsoorlog die Trump is begonnen. Maar de basis is heel erg solide. Als je een moederbedrijf als Engie hebt met een goede financiële balans en miljoenen klanten in Europa, dan heb je een sterke basis voor verdere groei.’

Die groei zal de komende jaren in een stroomversnelling raken. Volgens Anders staan we aan de vooravond van een revolutie. ‘De doorbraak naar de massa moet nog komen. Dat komt deels door grotere daken maar ook omdat een grote bevolkingsgroep nu het rendement ziet. Vooral Nederlanders zijn daar erg gevoelig voor. Als de buurman het heeft, willen wij het ook. We kijken naar het kostenplaatje. Dat we dan iets goeds doen voor de wereld, is dan een mooi verhaal dat mensen graag uitdragen.’

Omslag
Zonnepanelen waren jarenlang een alternatieve vorm van energie. Bij het Internationale energie agentschap werd bijvoorbeeld jaren geleden het klimaatprobleem nog niet serieus genomen. En bij oliegigant BP werkte ze jarenlang aan een project met zonne-energie, nog voordat de technologie was doorgebroken. ‘BP wilde een omslag maken. Van fossiele naar duurzame energie. Tot mijn toenmalige baas werd vervangen iemand die helemaal niks met duurzame energie had.’

Anders was op dat moment bezig met een zonne-energieproject in India. Daar ging dus meteen de stekker eruit. ‘Jarenlang werk ging door het afvoerputje’, zegt Anders. ‘En dat is enorm frustrerend omdat je er geen invloed op hebt.’ Toch ziet ze haar tijd bij het oliebedrijf als een goede leerschool. ‘Je leert groter te denken. Alles zo in te schalen dat je direct invloed hebt. Hoe krijg je duizend Filipijnse eilanden op zonnestroom? Hoe schaal je dat slim in? Daar heb ik enorm veel van geleerd. Bovendien heb ik er een groot netwerk aan overgehouden.’

De missie
Ze kent als geen ander de weg die sociaal ondernemers moeten afleggen. ‘Nooit opgeven’, is haar advies. ‘Ik heb als ondernemer een paar bijna dood-ervaringen gehad. Maar de missie om vijf miljoen mensen op zonnestroom te laten leven, daar blijf ik me op richten. ‘Just keep Swimming’, zegt het visje Dory in Finding Nemo. En zo is het.’ Ze zou voor geen goud weer terug willen. Ook niet bij een overheidsorganisatie. ‘Daarvoor vind ik het ondernemerschap veel te leuk. Een verademing zelfs. Ik wil graag geld verdienen met iets waar ik passie voor heb. Als je geen geld verdient, kun je geen impact maken.’

Volgens Anders gaat het erom dat je gelooft in je eigen missie. ‘Die van ons is zoveel mogelijk daken vullen met zonnepanelen. Als we niet in die missie geloven, zijn we gewoon panelenboeren. Het geloof dat we iets goed doen en dat we willen voorkomen dat de aarde in een oven belandt, die gedachte zit in ons DNA. Stel dat ik zou zeggen dat we de meeste panelen ter wereld verkopen. Wie kan dat iets schelen? Bedrijven die er een som van maken, daar prik je zo doorheen.’

Wil je Roebyem live zien op 17 oktober? Er zijn nog kaarten!