“IJsmaker Ben is een kwajongen” Dagblad van het Noorden

Door Social Impact Day Groningen op November 10, 2016

“IJsmaker Ben is een kwajongen” Dagblad van het Noorden

Grote namen op Social Impact Day in Groningen. Het gaat over ondernemen met maatschappelijke betekenis. Ben Cohen (Ben & Jerry’s) is de topspreker. ‘Trumps manier van doen staat ver van de onze’

Donderdag 10 november – Bouke Nielsen, Dagblad van het Noorden. Foto: Duncan Wijting

De amicale sfeer bij Social Impact Day is herkenbaar in het tweegesprek tussen Willemijn Verloop (Social Enterprise NL) en Ben Cohen. ,,Ik ben een reusachtige fan van Ben & Jerry’s’’, zegt ze tegen de mede-oprichter van het ijsmerk, waarop Ben Cohen adrem antwoordt: ,,Nee, dat bent u niet, want u hebt geen reusachtige omvang.’’

Cohen is een kwajongen van 65 jaar, die dartel de ontstaansgeschiedenis van Ben & Jerry’s beschrijft. Want die historie heeft alles te maken met ondernemerschap waarbij het scheppen van maatschappelijke waarde een hoofdfactor is. Veel ondernemers vinden zo’n doel nog steeds je reinste flauwekul, maar Ben Cohen is door zijn succes wel een geloofwaardige apostel van het ondernemen met sociale impact. Daarom staat hij ook in Groningen.

Zijn landgenoot Donald Trump zit heel anders in elkaar. En daarvoor verontschuldigt hij zich ook meteen als hij het podium betreedt: ,,Sorry voor mijn land. Kunnen jullie misschien nog een Amerikaanse vluchteling gebruiken?’’

Ben Cohen en Jerry Greenfield zijn min of meer bijtoeval de ijsbusiness ingerold. Ze wisten niets van ijs en al evenmin iets van ondernemen. Het was achteraf geen beletsel, want vallend en opstaand groeiden ze uit tot een serieus ijsbedrijf. ,,Op een gegeven moment waren we heuse zakenlui en geen ijsmakers meer’’, vertelt Cohen. Er werd alleen nog naar cijfers gekeken en voor de rest was er gedonder met advocaten en leveranciers. Cohen: ,,Toen hebben we de tent te koop gezet.’’

Beide oprichters kwamen tot in- ‘Trumps manier van doen staat ver van de onze’ keer omdat iemand tegen hen zei dat wanneer ze het vanwege de business niet leuk meer vonden dat ze er dan voor moesten zorgen dat die business zou veranderen. Het was de ommekeer.

Cohen maakt duidelijk dat meer dan ooit ondernemingen in staat zijn de wereld te verbeteren. Eeuwen terug was die rol weggelegd voor de kerk, daarna voor de staat en nu voor ondernemingen, vindt hij, omdat die andere partijen er niet meer toe in staat zijn. En dus moet het succes van een bedrijf niet langer gemeten worden via de ouderwetse routes van winst en verlies. Cohen: ,,Succes moeten we anders meten door te kijken hoeveel geld we hebben verdiend maar ook hoeveel mensen we ermee hebben geholpen.’’

Ben & Jerry’s heeft gekeken hoe ze leveranciers konden helpen zodat bijvoorbeeld de koffieplanters hun kinderen goed eten en onderwijs konden geven. Op verpakkingen kwamen aanbevelingen voor een betere wereld te staan. Zoals tijdens de Koude Oorlog de boodschap om vrienden te worden met de Russen. Cohen, lachend: ,,Dat was heel succesvol, want even later was deKoude Oorlog voorbij.’’

En business heeft natuurlijk ook een andere kant. ,,Het helpt ook een Trump aan de praat’’, zegt Cohen. ,,Maar Trumps manier van doen staat ver van de onze. Je kunt op verschillende manieren wat bereiken.’’